Conociendo las 24 Horas de Le Mans – parte II: El circuito ‘La Sarthe’

Por @Rodree5

Este mítico evento se celebra en las cercanías de la localidad francesa de Le Mans, en el circuito semipermanente de La Sarthe (llamado así por el río Sarthe), de 13.650 km de recorrido. La mayor parte del trazado lo componen carreteras convencionales abiertas al tráfico durante el resto del año.

El circuito es único porque se caracteriza por ser muy técnico y por su interminable recta (6 km), la Ligne Droite de Les Hunaudieres, que los ingleses se empeñan en llamar Mulsanne Straight. Es fácil perder décimas de segundo al tomar mal algunas de sus curvas, por lo que correr aquí requiere de mucha concentración; pero sobre todo se requiere de constancia e inteligencia para ‘leer’ las carreras.

La primera prueba se celebró del 26 al 27 de mayo de 1923, pasando después a celebrarse siempre en el mes de junio (por tradición, la carrera comienza a las 4 de la tarde del sábado) , con la excepciones de 1956, que se celebró en julio, y 1968, que se trasladó a septiembre por cuestiones políticas.

Pierre Levegh y la victoria más épica de todos los tiempos

Pierre Levegh fue un grandísimo piloto, incluso llegó a estar en F1, pero su nombre siempre estará asociado a una tragedia.
Pierre Levegh fue un grandísimo piloto, incluso llegó a estar en F1, pero su nombre siempre estará asociado a una tragedia.

En 1955 Mercedes-Benz había confiado un coche a Pierre Levegh como reconocimiento a la gesta de 1952. En aquella época lo habitual era que los turnos se repartiesen entre dos pilotos. Pero el parisino se propuso completar las 24 horas sin descanso ¡el sólo! Lo sorprendente de la historia es que casi consigue una de las victorias más épicas de todos los tiempos. Fue en el último giro, con cuatro vueltas de ventaja respecto a sus más cercanos perseguidores, cuando un fallo en la mecánica de su Talbot hizo que quedase completamente inservible. Con su retirada, sendos Mercedes-Benz 300SL tuvieron el camino despejado hacia la victoria.

El peor accidente de la historia del motorsport

En 1955 un Mercedes sufría un golpe en la recta de boxes, el coche saltaba hacia el público y 86 personas perdieron la vida y 120 más, quedaron heridas.
El accidente generaría tal controversia en la época que a partir de ese momento muchas carreras desaparecieron, algunos fabricantes decidieron tirar la toalla (Mercedes, por ejemplo, se retiró de la competición por mucho tiempo tras esta tragedia) y los que quedaron en pie pusieron todos sus esfuerzos para evitar que de nuevo pudiera repetirse una tragedia de tal magnitud.

Fangio contó cómo fue el accidente

Record de distancia
Porsche estableció un récord de distancia en 1971. Más tarde, debido a un cambio del trazado con nuevas chicanes, esta marca fue considerada casi imposible de igualar. Sin embargo, en 2010, Audi rompió ese récord con el victorioso R15 TDI (de la mano de Rockenfeller, Dumas y Bernhard) con el que completó una distancia de 5410.713 kilómetros, superando la anterior mejor marca por 75.4 kilómetros.

Velocidad record
Conducir desde San Francisco a Nueva York en 24 horas ¿Parece imposible? No tanto para el equipo ganador de 1989, compuesto por Jochen Mass, Manuel Reuter y Stanley Dickens, quienes cubrieron la distancia acordada en las 24 Horas de Le Mans, con el Sauber C9-Mercedes AMG, vehículo que llegó a superar los 400 km/h en el circuito galo, lo que llevó luego a posteriores modificaciones para mejorar la seguridad.

Ken Miles y la decepción de su vida
La victoria de los Ford GT 40 en la edición de 1966 fue incontestable, ocupando los tres primeros puestos. Con el fin de conseguir un espectacular imagen del final de carrera con los tres GT 40 cruzando la meta casi a la vez, Ford ordenó bajar el ritmo al coche que iba en cabeza (el nº 1 pilotado por Ken Miles y Denny Hulme) para que se le acercaran el segundo clasificado (en nº 2 de Bruce Mclaren y Chris Amon) y el tercero (el nº 5 de Ronnie Bucknum y Dick Hutcherson). La apretada entrada en meta de los tres GT 40 casi rozándose fue, sencillamente, apoteósica. Y costó la victoria a Miles y Hulme ya que el Ford n° 2 de McLaren y Amon recorrieron más distancia tras arrancar más atrás en la parrilla de salida.

La victoria más aplastante
En 1927 fue registrada la mayor distancia entre el primer y segundo lugar: 349,808 km. El Bentley #3 de los británicos Dudley Benjafield y Sammy Davies terminó superando por 21 vueltas al Salmson GS #25 de los franceses André de Victor y Hasley.

Circuito de película
Como habíamos contado en uno de nuestros artículos, el circuito de La Sarthe se convirtió en 1970 en un plató de cine para la película “Le Mans” protagonizada por Steve McQueen. Todo un clásico del cine deportivo y en el que se puede apreciar que se utilizaron los coches reales que compitieron ese mismo año en las 24 horas de Le Mans.

El interruptor de Porsche
Hace muchos años las míticas 24 Horas de Le Mans iniciaban con una carrera a pie, los pilotos se encontraban de un lado de la pista, y sus bólidos se encontraban estacionados cruzando al otro lado. En aquellos años la seguridad era bastante laxa, los pilotos no iban sujetos al auto con cinturones de seguridad como ahora. Alguien del equipo Porsche se dió cuenta de que los pilotos perdían tiempo, al subirse presurosos al auto, accionar la llave de encendido y engranar la primera velocidad. Recordemos que casi todos los coches del mundo tienen el interruptor de encendido del lado derecho, del mismo lado que la palanca de cambios. Pero los del equipo Porsche decidieron colocar la llave de encendido del lado izquierdo, así el piloto podía sin perder tiempo encender el motor con la mano izquierda y embragar la 1ª velocidad con la mano derecha, hoy todos los Porsche rinden tributo a esa genial idea, con el interruptor de encendido del lado izquierdo del volante.

Remontada épica

Ickx tiene varias proezas en su haber. Foto: https://twitter.com/F1_Retro/status/406007241267892224/photo/1
Ickx tiene varias proezas en su haber. Foto: @F1_Retro

Un 15 de Junio de 1969 Jackie Ickx realizó una autentica proeza: un piloto joven, con un Ford bastante inferior a los Porsche, aunque quedó junto con su compañero Jackie Oliver clasificado el 13° salió en ultima posición y acabó ganando la carrera en un final ajustadisimo. Simplemente extraordinario. Jackie Ickx (1945) está considerado como uno de los pilotos más completos de todos los tiempos, cosechando victorias en casi todas las categorías del automovilismo, tales como la Fórmula 1 (subcampeón en 1969 y 1970), el Campeonato del mundo de resistencia (campeón en 1982 y 1983), Raids (campeón del Rally París-Dakar en 1983), además de sus 6 victorias en las 24 horas de Le Mans, la primera de ellas justamente fue en 1969.

El piloto que ganó borracho
En 1953, Duncan Hamilton fue descalificado por cuestiones técnicas antes de la carrera (había un coche con la misma numeración en pista), así que fue a un bar del pueblo y se emborrachó. Más tarde, anularon la descalificación y le permitieron correr. No solamente logró completar el circuito en un Jaguar C-Type, sino que mantuvo la borrachera durante las 24 horas a base de brandy y ganó la carrera a pesar de chocar con un pájaro a 130km/h y romperse la nariz.

Una vuelta con el Audi R18 etron quattro de Loïc Duval

Fuentes:

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